El servicio de transporte de pasajeros Uber sufrió un nuevo golpe el miércoles cuando el tribunal superior de la Unión Europea dictaminó que debería ser regulado como una compañía de taxis y no como un servicio tecnológico, una decisión que engendra sus actividades en toda Europa y también podría afectar a otras compañías basadas en aplicaciones.

Los taxistas tocaron la bocina en un acto festivo mientras Uber, que está terminando un año particularmente penoso, intentaba el miércoles hacer caso omiso de la sentencia del Tribunal Europeo de Justicia con sede en Luxemburgo. La decisión podría afectar sólo a sus operaciones en cuatro países, y la compañía dijo que tratará de seguir expandiéndose en Europa.

En teoría, la decisión se aplica a los servicios de transporte de pasajeros alrededor de la UE de 28 países. Pero el fallo deja a los gobiernos nacionales decidir cómo y si cambiar la forma en que regulan los servicios de Uber y similares, que se han expandido rápidamente en los últimos años.

Uber ha ganado una sólida base de clientes en la mayoría de los países europeos, adaptando sus múltiples servicios una y otra vez para adaptarse a las normas locales cuando se enfrenta a desafíos legales. En muchos lugares, su servicio “peer-to-peer” ya está prohibido, y en cambio los servicios de Uber son muy parecidos a los taxis, más flexibles y a veces más baratos.

Pero muchos taxistas consideraron la decisión de la corte del miércoles como una importante victoria simbólica. Y algunas otras empresas basadas en Internet temen que podría allanar el camino para otra nueva regulación, ya que las autoridades europeas buscan formas de regular a las empresas que operan en línea y fuera de los sectores tradicionales y no encajan en las leyes existentes.

La decisión se deriva de una queja de una asociación de taxistas de Barcelona, que quería impedir que Uber se instalara en la ciudad española. Los taxistas dijeron que los conductores de los Uber deben tener autorizaciones y licencias, y acusaron a la compañía de participar en la competencia desleal.

Argumentando su caso, Uber, con sede en San Francisco, dijo que debería ser regulado como un proveedor de servicios de información, porque está basado en una aplicación que conecta a los conductores con los usuarios.

El Tribunal afirmó en una declaración que los servicios prestados por empresas como Uber están “intrínsecamente vinculados a un servicio de transporte” y, por lo tanto, deben clasificarse como “un servicio en el ámbito del transporte” dentro de la legislación de la UE. Dice que la directiva de la UE sobre comercio electrónico no se aplica a empresas como Uber.

Uber dijo en una declaración que el fallo “no cambiará las cosas en la mayoría de los países de la UE donde ya operamos bajo la ley de transporte” y que “continuará el diálogo con las ciudades de toda Europa” para permitir el acceso a sus servicios.

La empresa ya se ha visto obligada a adherirse a las normativas nacionales de varios países de la UE y a abandonar su servicio de “peer-to-peer” que conecta a conductores y conductores autónomos.

Polonia, la República Checa, Eslovaquia y Rumanía son los únicos países en los que la empresa sigue ofreciendo estos servicios de igual a igual, y en los que la decisión del miércoles podría tener un impacto directo.

En Francia, el servicio de bajo costo de Uber que involucra a conductores independientes y no regulados ya está prohibido como resultado de desafíos legales, pero Uber opera un popular servicio de transporte que involucra a conductores con licencia que compite con taxis tradicionales y cobra tarifas similares pero más flexibles.

En España, la empresa opera a través de licencias de transporte turístico emitidas en algunas ciudades, pero su servicio peer-to-peer que ha motivado la demanda está prohibido.

Los taxistas tocaron la bocina en el centro de Barcelona para celebrar la victoria.

“Ya era hora de poner fin a la competencia desleal de las compañías de economía gigante que no son más que ballenas asesinas en una pecera”, dijo Raúl López, dueño de un taxi que lleva 17 años conduciendo por las calles de la ciudad portuaria mediterránea.

El despacho barcelonés que representa a Elite Taxi, la asociación que presentó la demanda, también elogió el fallo. SBC Abogados dijo en un comunicado que las consecuencias del fallo “pueden extrapolarse a otras empresas que siguen tratando de evitar responsabilidades legales en los servicios que prestan”.

Y la Confederación Europea de Sindicatos dijo en una declaración que la sentencia ayudará a los conductores a obtener salarios y condiciones justas. Afirmó que el fallo “confirma que Uber no sólo existe’ en la nube’, sino que está bien establecido con sus ruedas firmemente en la carretera”.

Sin embargo, una asociación que representa a las empresas en línea advirtió que el fallo va en contra de los esfuerzos de la UE para fomentar la innovación y ayudar a los empresarios europeos a competir con rivales estadounidenses y asiáticos.

“Es un precedente y una puerta abierta para que los innovadores en línea estén sujetos a las normas nacionales o sectoriales en el futuro”, dijo Jakob Kucharczyk de la Asociación de la Industria de la Computación y las Comunicaciones. Dijo que es demasiado pronto para decir qué otras compañías podrían verse afectadas, pero llamó el mensaje general de la decisión preocupante para las startups.

Uber ha tenido un año de montaña rusa que también incluyó el derrocamiento de su director ejecutivo, acusaciones de acoso sexual y la revelación de que encubrió una violación masiva de los datos de los clientes.

El fallo de la UE es independiente de una serie de continuos desafíos legales a los que Uber se ha enfrentado en toda Europa y el mundo, incluso en Gran Bretaña.

En los EE. UU., Uber y competidores como Lyft se rigen por un mosaico de reglamentos estatales y municipales. En general, Uber ha tenido éxito en abrirse camino, aprovechando su popularidad para presionar a los gobiernos. Más de 40 estados han promulgado regulaciones estatales para el granizo de vehículos.

By Angela Charlton and Aritz Parra, AP 

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